Correos masivos personalizados en Thunderbird

Mozilla ThunderbirdPara los retrógrados que aún usamos un programa de correo (en nuestra casa) en vez de hacerlo todo en la web de Gmail, y los aún más retrógrados que usamos el clásico, excelente pero renqueante (por no decir agónico) Mozilla Thunderbird, la extensión Mail Merge es muy interesante.

Aporta a Thunderbird funcionalidad para enviar correos masivos a múltiples destinatarios, con las funciones clásicas de esta actividad: enviar múltiples correos separados sin que cada destinatario vea a los demás, personalizar cada correo con los datos propios de cada destinatario (nombre, etc.). Funciones más avanzadas son la carga de adjuntos diferentes para cada usuario, o la posibilidad de cambiar el género de diferentes palabras en función del sexo del destinatario. Por ejemplo, esta función escribe “Estimado” o “Estimada” según el valor del campo “Sex”:

{{Sex|f|Estimada|Estimado}}

La información de los destinatarios puede cargarse tanto desde una libreta de contactos como desde un listado en formato CSV.

Mi primer uso de la extensión ha tenido fallos dos veces (correos que no se enviaron y desaparecieron por completo, no quedaron ni en enviados ni en borradores) pero ha funcionado perfectamente el resto. Recomendable tener un poco de precaución: copiar el texto de los correos a otra parte antes de enviarlos.

Bitnami para trabajar con WordPress en tu ordenador con tranquilidad

BitnamiLlevo un tiempo usando Bitnami para manejar versiones locales, en mi propio ordenador, de las webs en WordPress que gestiono, y así poder experimentar con tranquilidad grandes cambios y rediseños. Es muy habitual, cuando se es principiante, hacer pruebas directamente en la versión de producción, la web online y pública: no hace falta decir lo peligroso que es esto (si haces grandes cambios sin testearlos) y lo engorroso (si tratas de tener medidas de prevención).

Es mucho más sencillo tener una copia privada de prueba en la que puedes llevar a cabo cuantos cambios quieres: una versión de desarrollo en tu ordenador, local. Pero una página web que no sea puro HTML estático (un montón de archivos HTML en el disco duro) no es tan sencilla y sobre todo tan rápida de poner a funcionar, si no eres una persona con formación informática (y una de las grandezas de la web es que está al alcance de personas sin formación informática). No es que yo recomiende que un novato no aprenda a poner a funcionar un servidor web, SQL y FTP en su propio ordenador (yo lo aprendí cuando empecé como novato, y me alegro), pero sí me parece útil mostrar alternativas más ágiles.

Bitnami y WordPressUna de esas alternativas es Bitnami. Las aplicaciones Bitnami son paquetes que agrupan en un solo instalable todo lo necesario para tener funcionando una aplicación web local. En la práctica, puedes descargar la aplicación Bitnami de WordPress, instalarla, y al ejecutarla, la aplicación automáticamente configurará y pondrá a funcionar los servidores necesarios (en el caso de WordPress, Apache y MySQL; otras aplicaciones pueden incluir entornos más complejos como Ruby on Rails, ).

Así, tras una configuración inicial aun más simple que la de instalar manualmente WordPress en un hosting, con iniciar Bitnami tendrás un sitio web completamente funcional al que podrás acceder escribiendo en tu navegador una URL como localhost:8080/wordpress. Aunque está en local (y por tanto no será accesible desde otro ordenador a través de internet), este sitio web puede descargar cosas de internet, como plugins y temas. Por tanto, es un entorno perfecto para experimentar grandes desarrollos en tu web, como modificaciones importantes en el tema (o un cambio de tema), probar funcionalidades nuevas con plugins que no sabes si funcionarán como quieres, una nueva versión completa de la web, etc.

Bitnami y WordPressEn particular, la versión de WordPress incluida con Bitnami (que a la fecha de este artículo está actualizada) trae instalado el plugin All-in-one WP Migration, que permite duplicar fácilmente un sitio web: instálalo en tu web pública, úsalo para exportar esa web, y finalmente importa el archivo resultante en tu versión local Bitnami: tendrás una copia de tu web, tal cual, incluyendo la configuración, plugins, widgets, contenidos y biblioteca multimedia (en teoría se puede hacer el proceso inverso y, al terminar el desarrollo local, exportarlo e importarlo desde la versión de producción; pero el plugin no es perfecto, puede tener fallos, así que yo prefiero trasladar los cambios a producción por otros medios). Si hay algún plugin para estadística web (Google Analytics, Piwik, etc.) es recomendable desactivarlo, no sea que la versión de desarrollo reporte visitas que se atribuyan a la versión de producción.

Tener una versión local de prueba sólo es el primer paso para trabajar con más seguridad y control: queda pendiente montarse un sistema de control de versiones para tus cambios, y tal vez convertir la versión de producción en otro repositorio remoto. Este artículo recomienda varias prácticas.

Sobre el funcionamiento de z-index en CSS

css3Anoto un pequeño detalle insignificante que me he encontrado y que hacía que algo que intentaba no funcionara: la propiedad z-index de CSS sólo funciona cuando el elemento al cual se aplica tiene explícitamente definida una posición, es decir: position: absolute, position: relative, etc. Si no se define la posición, z-index no tiene ningún efecto.

Aquí, un ingeniero de Google describiendo el orden de solapamiento (stacking order), los contextos de solapamiento (stacking context) y explicando cosas tan desconcertantes como que hacer un elemento transparente mediante opacity afecta a su comportamiento respecto a z-index.

Aesop para crear hermosos artículos en WordPress

Aesop Story Engine es un nuevo plugin que pretende traer a WordPress una de las tendencias emergentes en el diseño web más interesantes: el diseño a medida de artículos individuales para una lectura larga, con mezcla de multimedia y un diseño extremadamente cuidado. Creo que esta tendencia no tiene un nombre asentado: “narración interactiva”, “storytelling multimedia”, son algunas de las expresiones que me he encontrado.

 

¿Narración interactiva?

Ejemplo de narración interactivaEstos artículos son, en general, extensos, orientados a la lectura reposada, engarzando con la tendencia a reivindicar los textos largos en internet que surgió también en los últimos años como reacción a la hegemonía de las 140 letritas (tendencia que incluso ya empieza a estar pasada: así de rápido se mueve todo). Letras grandes para facilitar la lectura en pantalla, tipografía y maquetación cuidadas al máximo. En los textos se inserta abundante material audiovisual, formando parte de su desarrollo argumental, pero permitiendo al lector saltárselo. Su diseño es muy avanzado tecnológicamente, aprovechando al máximo todo lo que HMTL5 o JQuery ponen en nuestras manos: parallax scrolling, vídeo a pantalla completa que se activa con el scroll, espectaculares efectos…

Pero lo que más destaca es que todos estos elementos dispares se integran de la forma más natural, usable, discreta, que se había conseguido hasta ahora; mientras que el concepto de multimedia, implícitamente, señala el contraste entre tipos de contenido diferentes, en este estilo de diseño ese contraste se difumina al máximo. Además, haciendo de la lectura, larga y reposada, el núcleo de toda la experiencia.

¿Algunos ejemplos de lo que estoy hablando? El New York Times es el más popular, dando el campanazo inaugural con un famoso reportaje sobre una avalancha de nieve. En 2013 publicaron un buen número de textos que denominan “historias multimedia“, entre los que me gusta especialmente el primero, un reportaje sobre una disputa territorial sobre una isla en los mares de Extremo Oriente (varios ejemplos más en este y este otro artículo de Incognitosis que me pusieron sobre la pista de esto, y también aquí).

 

Aesop Story Engine para WordPress

AesopAesop pretende facilitar este tipo de diseños dentro de WordPress:

Aesop Story Engine is a collection of thirteen unique components wrapped in a plugin that can be used to tell rich, interactive stories in (almost) any WordPress theme.

Aesop es un plugin que facilita la inserción en páginas de WordPress de diferentes tipos de contenidos en una página: vídeo, audio, una imagen a ancho completo, columnas, una cita, un timeline, una galería… proporcionando, además, las características de diseño y usabilidad típicas de la “narración interactiva” que expliqué antes. Para insertar estos componentes en el contenido, Aesop proporciona shortcodes. No es necesario configurar manualmente los parámetros de estos shortcodes en el propio texto: al escribir el artículo, se pulsa un botón para insertar, se selecciona el componente, se definen los parámetros necesarios, y el sistema crea el shortcode a medida.

Configuración de un componente de Aesop

Selección y configuración de un componente de Aesop

El resultado son artículos con un diseño marcadamente diferente a los típicos de WordPress, ricos en elementos visuales diferentes y en inteligentes detalles de usabilidad (como la opción de que los vídeos arranquen automáticamente al hacer scroll hasta ellos). Un lujo visual que invita a la lectura atenta y reposada, una transformación completa con respecto al típico blog o sitio web, que sería imposible de conseguir para un usuario medio, o incluso avanzado, sin la ayuda de este plugin. Aunque sean más modestos que los ejemplos del New York Times que mencioné, lo cierto es que artículos como éste de The Detroit News o esta web sobre un documental dan una idea positiva del potencial de Aesop.

Ejemplo de Aesop

Ejemplo de Aesop – rejilla de artículos

¿Cuestiones técnicas para hacerlo funcionar? Hay un problema importante que es la adaptación del tema. Una página creada con Aesop no se verá bien con cualquier tema de WordPress que estés utilizando en tu web: las imágenes en ancho completo tendrán márgenes, muchos elementos estarán descolocados… Es necesario, bien comprar un tema específico de Aesop en su tienda (que tienen un coste considerable), bien llevar a cabo una serie de adaptaciones en un tercer tema para dar soporte a Aesop (que no son, ni mucho menos, triviales). Existe un tema básico gratuito, muy limitado, disponible en Github.

También quiero señalar que Aesop sigue la norma, cada vez más insistentemente recordada, de no hinchar los temas con funcionalidades. El tema debe limitarse a aspectos de presentación: funciones como los shortcodes deben ir, siempre, en un plugin. Aesop sigue estrictamente esa norma, facilitando a los usuarios cambiar de tema sin perder funciones ni comprometer el buen funcionamiento de su web.

Aesop realizó una campaña de crowdfunding en enero, pidiendo 15.000 dólares, que finalmente recaudó menos de la mitad. Sin embargo, el desarrollador siguió trabajando en el plugin y empiezan a aparecer algunos temas comerciales que lo soportan; sin embargo, todavía no he encontrado ningún tema gratuito que sirva, y mucho me temo que el éxito y la difusión del plugin dependan, precisamente, de eso.

Mis experimentos con Aesop aún han sido muy limitados, pero escribiré de nuevo cuando tenga más experiencia con su uso. Con mi ritmo de obligaciones actual, espero que sea antes de 2015…

Una página de eventos muy ligera con WordPress

Los típicos plugins de eventos para WordPress tienen numerosas y avanzadas funcionalidades: calendarios de actividades en distintos estilos (por mes, por semana), agenda, diferentes filtros, por no mencionar gestión de inscripciones, entradas y asistentes. Pero son pesados y complejos. ¿Qué hacer cuando apenas necesitas el 10% de esas funciones?

Mi deseo era construir nada más que una página con dos listados: uno de eventos en preparación, y otro de eventos realizados. Automatizada, de tal modo que al llegar la fecha del evento, pasara a la lista de realizados sin tener que intervenir. Y un último detalle: externalizar la complejidad técnica. Esto quiere decir que no quería hacer el template en PHP para la página de eventos. Tendría que ir en el contenido.

Pensé que no sería complicado, que seguramente existía un plugin o un par de ellos, en el mayor repositorio de complementos para un software de sitio web que existe, con los que poner en práctica rápidamente mi idea.

Tras varias semanas de pruebas e intentos infructuosos, lo que finalmente me ha servido ha sido lo siguiente:

  • Un custom post type para los eventos.
  • Una custom taxonomy exclusiva de eventos, con su situación (futuro y realizado).
  • Un plugin que cambie el valor de la custom taxonomy automáticamente al llegar una fecha. He utilizado Post Expirator.
  • Un plugin que proporcione un shortcode para generar listas de entradas a medida. He utilizado Display posts shortcode.

 

Configuración del sistema de eventos

  1. Registrar una taxonomía personalizada (custom taxonomy). Se puede hacer con un plugin como Custom Post Type UI, o directamente en el archivo functions.php. Esta taxonomía se puede llamar situación del evento. Será jerárquica y tendrá dos valores: Futuro y Realizado.
  2. Registrar un tipo de entrada personalizado (custom post type), de nuevo usando un plugin o en functions.php. Este tipo personalizado se llamará eventos. Será cronológico, como las entradas, y no jerárquico. Por supuesto, debe aparecer en la administración y ser visible a los visitantes. No necesitamos categorías ni etiquetas, pero sí necesitamos asignar a este tipo de entrada la taxonomía previamente creada.
  3. Instalar el plugin Post Expirer. Configurarlo para que, en el tipo de entrada eventos, funcione con la taxonomía situación.
  4. Instalar el plugin Display Posts Shortcode.
  5. Crear una nueva página (o dos) para las dos listas de eventos: eventos futuros y eventos realizados.
    1. Para los eventos futuros, en el contenido de la página incluiremos un shortcode como el siguiente: [display-posts post-type="evento" situacion="futuro"] (incluyo sólo los parámetros mínimos).
    2. Para los eventos pasados, en el contenido de la página incluiremos un shortcode como el siguiente: [display-posts post-type="evento" situacion="realizado"]
  6. Publicar la página.

 

Uso del sistema de eventos

  1. wordpress-eventosCreamos un nuevo evento y lo rellenamos con todo el contenido necesario.
  2. En Situación del evento, lo marcamos como Futuro.
  3. En la fecha de expiración (si este cuadro no aparece, habilitarlo en Opciones de pantalla), rellenar la fecha y hora de celebración del evento. Como acción de expiración, seleccionar reemplazar categoría, y marcar la opción Realizado.
  4. Publicar el evento. No cambiar la fecha de publicación por la de celebración del evento: dejar la fecha en la que queremos que ese contenido aparezca en la web (en la mayoría de los casos, inmediatamente).
  5. El evento aparecerá en la lista de eventos futuros. Cuando se cumpla la fecha de expiración marcada, se moverá automáticamente a la lista de eventos realizados.

 

Configuración avanzada

No hay eventos que mostrar

Por defecto, el shortcode display-posts no muestra nada cuando no hay entradas que mostrar, es decir, entradas que cumplan las condiciones definidas en los parámetros del shortcode. Esto quiere decir que cuando no hay ningún evento en preparación con una fecha futura, la lista aparecería en blanco. Es muy preferible que aparezca algún texto, por ejemplo: “Actualmente no hay eventos en preparación”. Para eso, tendremos que añadir este código a nuestro archivo functions.php:

/**
* Display Posts Shortcode - Display message if no results
*
* @author Bill Erickson
* @link http://www.billerickson.net/code/display-posts-shortcode-no-results
*
* @param string $output, default is empty
* @return string $output
*/

add_filter( 'display_posts_shortcode_no_results', 'be_no_results' );

function be_no_results( $output ) {
    $output = '<p>Actualmente no hay eventos en preparación.</p>';
    return $output;
}

Nota: el archivo functions.php pertenece al tema y las modificaciones son eliminadas cuando se actualiza éste a una nueva versión. Por eso nunca hay que modificar el functions.php del tema: hay que crear un tema hijo, o mejor incluso, crear un plugin personalizado.

Mostrar la fecha del evento

La fecha que el parámetro include_date del shortcode muestra es la fecha de publicación; en nuestra página de agenda, nos interesa mostrar la fecha de celebración del evento, que como hemos visto es la fecha de expiración que configuramos en cada evento.

Para ello, tenemos que configurar el shortcode display-posts para que incluya el campo personalizado (custom field) en el que el plugin Post expirer guarda esa fecha: este campo se llama _expiration-date.
Añadimos este código a functions.php:
/**
* Add custom fields to Display Posts Shortcode
* @author Bill Erickson
* @link http://wordpress.org/extend/plugins/display-posts-shortcode/
* @link http://www.billerickson.net/shortcode-to-display-posts/comment-page-1/#comment-4565
*
* @param $output string, the original markup for an individual post
* @param $atts array, all the attributes passed to the shortcode
* @param $image string, the image part of the output
* @param $title string, the title part of the output
* @param $date string, the date part of the output
* @param $excerpt string, the excerpt part of the output
* @return $output string, the modified markup for an individual post
*/
add_filter( 'display_posts_shortcode_output', 'be_display_posts_custom_fields', 10, 6 );
function be_display_posts_custom_fields( $output, $atts, $image, $title, $date, $excerpt ) {

// Get our custom fields
global $post;
$expirationtimestamp = esc_attr( get_post_meta( $post->ID, '_expiration-date', true ) );
settype( $expirationtimestamp, 'int' );
$expiration = date( 'd/m/Y', $expirationtimestamp );

// If there's a value for the custom field, let's wrap them with <span>'s so you can control them with CSS
if( isset( $expiration ) ) $expiration = '<span class="expiration-date">' . $expiration . '</span> ';

// Now let's rebuild the output.
$output = '<li>' . $image . $title . /*$expiration .*/ $date . $excerpt . '</li>';

// Finally we'll return the modified output
return $output;
}

Nota: estas personalizaciones del shortcode son globales. Esto quiere decir que si utilizamos el mismo shortcode, por ejemplo, para hacer una lista de entradas recientes, la fecha de expiración también aparecería en esa lista.

Cómo convencerme de que tu software merece confianza

Tecnología no fiable a largo plazo. Por: Jeremy KeithCC BY 2.0

Invertir esfuerzo en un software clave para la actividad de una organización, para más tarde verse obligado a cambiarlo, puede ser un problema realmente traumático. Pero el software muchas veces no es un input cualquiera en un proceso de trabajo, sino que se adapta a él y a su vez adapta el proceso de trabajo a sí mismo: es decir, cuando un software va a permanecer en la organización a largo plazo, el proceso de trabajo puede ajustarse para aprovechar mejor sus ventajas y sortear sus limitaciones. Con esto quiero decir que el nivel de dependencia entre un trabajo y el software que se utiliza para realizarlo puede llegar a ser muy elevado, y cambiar el software un problema de primera magnitud.

No voy a hablar de cuando ese cambio de software se debe a un error de selección (cuando se descubre que la elección era insuficiente para las necesidades), sino un caso mucho más extremo: cuando el producto desaparece. El proveedor desaparece; cambia su negocio y elimina el producto; es adquirido por un competidor que elimina el producto. La pequeña empresita que ofrece el producto sufre un revés en sus resultados y pierde pie.

La cuestión, entonces, es de confianza: ¿cuándo es confiable, a largo plazo, un software? ¿Quién garantiza la continuidad y estabilidad de esta herramienta? ¿Quién garantiza la rentabilidad de la inversión de esfuerzo que haremos en aprenderla y alimentarla?

Esta semana recibí una invitación a probar software de pago, un CRM (software de gestión de clientes) en la nube ofrecido por una consultora española de tamaño mediano, que me hizo pensar y sacar algunas conclusiones provisionales sobre este tema.

Sólo encuentro dos casos en los que el software merece confianza a largo plazo:

  • O es un producto asentadísimo en el mercado, uno de los líderes, casi estándar, con una empresa muy sólida que gana dinero con él (Google Reader, never forget).
  • O es software libre y depende de la comunidad (opción que prefiero).

Y otros tres casos en los que podría no haber confianza, pero valer la pena de todos modos:

  • El producto es muy innovador (en sentido muy amplio; incluyendo, por ejemplo, los casos de productos que sean la única opción seria de su nicho).
  • El producto es muy barato (lo cual, compitiendo contra software libre, será difícil de conseguir).
  • El producto tiene un lock-in muy bajo: esto requiere que los datos sean muy fáciles de trasladar a otro producto y que la curva de aprendizaje sea mínima.

El CRM en la nube cuya publicidad recibí no pertenecía a ninguno de estos casos. Era propietario, poco conocido, en la banda de precios habitual, aparentemente hace lo mismo que todos los CRMs (no presumen de ninguna función original en su web), y se me ocurren pocos tipos de software con un lock-in tan elevado como un CRM (complejo, más que curva de aprendizaje tiene una carretera de la muerte, y necesidad de conservar todo el trabajo antiguo para realizar el trabajo futuro).

Por eso no puedo evitar preguntarme: ¿para qué existe ese producto? ¿Qué ventaja tiene su oferta? ¿Dónde está el negocio? Y mi única conclusión es el poco conocimiento en temas tecnológicos, el miedo incluso, de los clientes potenciales (especialmente de las personas que toman las decisiones en esos clientes), los cuales no tienen definidos los criterios que he descrito más arriba. Ni siquiera son unos criterios universales: muchísimos clientes, aun hoy, confían más en un producto propietario que en uno libre.

Creo, en conclusión, que falta comprensión sobre la fiabilidad a largo plazo del software, que se suele percibir como un factor secundario frente a sus funciones, y a veces se da por descontada. Si quieres convencerme de que use tu software, ofréceme alguno de los cinco argumentos que he dicho; si no, ni siquiera entiendo por qué tu producto existe.

Nota: esta entrada es una ampliación de un comentario que dejé en el blog de Pablo Yglesias.

 

Lectores RSS: su estado tras el cierre de Google Reader

Ya han pasado nueve meses desde que Google anunció el cierre de Google Reader, el lector de RSS más popular y utilizado de la historia de este formato. Como en otros muchos casos, no hubo ninguna clase de consenso en las predicciones de lo que pasaría a continuación, que oscilaron entre “Google ha matado al RSS” y “el RSS por fin va a florecer, libre de su peor enemigo”. ¿Cómo están los lectores RSS nueve meses después?

 

Sostenibilidad económica de los lectores RSS

Mientras existía Google Reader, los servicios de lectura de RSS que ganaban dinero eran prácticamente anecdóticos: ¿cómo competir contra un producto gratis con el logo de Google? Muchos predecían que nadie pagaría por un reemplazo de Google Reader. ¿Qué ha ocurrido en estos meses?

Feedly ha sido desde el principio el servicio más popular como reemplazo de Google Reader, alabado por toda la prensa tecnológica como sólido, funcional y elegante. Unos meses después del cierre de Reader, Feedly lanzó su versión de pago. La diferencia con la versión gratuita no es considerable, sin embargo, la respuesta fue positiva y el servicio consiguió el apoyo de los suscriptores, lo que le ha permitido seguir añadiendo funciones, algunas de ellas exclusivas para esos suscriptores.

Newsblur, que era un servicio de pago desde antes del cierre de Google Reader, tuvo un incremento de suscriptores tan elevado que tuvo que hacer malabarismos con el hardware para mantener el sistema en pie ante la avalancha de visitas. Las estadísticas públicas hablan de 8000 usuarios premium conectados cada día.

Feedbin, un lector RSS de pago sin versión gratuita, ha liberado su código bajo licencia libre. Su responsable afirma: “me siento cómodo haciendo algo así precisamente porque Feedbin da dinero”.

Ya reseñé en agosto la compra de The Old Reader por una empresa estadounidense sin identificar. Este pequeño servicio, desconocido antes del cierre de Google Reader, fue abrumado por un alud de nuevos usuarios que sobrepasó su capacidad. Entonces anunciaron su cierre parcial, para retractarse a los pocos días porque habían obtenido financiación. Esto demuestra que hay empresas que ven el valor económico en un servicio de lectura de RSS.

Es difícil, y prematuro, sacar conclusiones con tan poca información. ¿Parece haber mercado? Hay signos claros de que sí. Pero sería demasiado arriesgado hablar sobre la dimensión de ese mercado, su crecimiento, o el número de competidores.

 

Innovación en los lectores RSS

¿Dónde está la ola de innovación en lectores RSS que predijo Marco Arment y pidió Anil Dash?

Rethink the reading side of the experience. What we’ve largely ended up with is old-fashioned two-pane readers that clone Google’s Reader (and Bloglines before it) or Pinterest clones that use a magazine layout.

¿Hay algún lector RSS de última hora que no se ajuste a esta descripción? Lamentablemente, no.

Descubra las diferencias. (Foto por: Luca ContiCC BY 2.0)

Los nuevos entrantes al mercado, sin excepción, son conservadores y timoratos. Las experiencias de usuario, clónicas. Las funcionalidades avanzadas, escasas. Las funcionalidades rompedoras, inexistentes. Los nuevos competidores se han limitado a prometer estabilidad (si nos pagas nunca cerraremos, fíjate lo que pasó con aquel servicio gratuito que todo el mundo usado), adaptarse al diseño minimalista en boga actualmente, y en algunos casos incluso referenciando al diseño de Google Reader en su época de esplendor.

Todas las innovaciones han sido incrementales. En algunos aspectos incluso ha habido retroceso con respecto a Google Reader, por ejemplo, la búsqueda dentro del texto de los artículos importados: una función intensiva en infraestructura, trivial para Google pero muy difícil de implementar para los nuevos servicios (Newsblur la implementó hace poco; Feedly, sólo para usuarios de pago).

No se me ocurre ningún otro producto mínimamente rompedor, en este nicho, más que Newsblur. Pero no es un nuevo competidor: sus líneas de desarrollo están en marcha desde mucho antes del cierre de Google Reader.

Tampoco parece que competidores de los lectores de noticias como las revistas personalizadas (Flipboard) o lectores inteligentes (Prismatic) hayan hecho mucho ruido intentando conquistar el terreno de los lectores RSS.

Innovaciones pequeñas como Subtome no parecen haber obtenido la menor tracción. Sí parece haber, por otra parte, cierto interés en una novedad puramente técnica: crear un formato estándar para expresar la información del RSS en formato JSON (el RSS actual habla XML), propuesta por Dave Winer, y que aparentemente está en curso de implementación en WordPress (no es una innovación de cara al usuario, pero podría fomentar esta última si hace el RSS más sencillo y manejable).

Así que, contestando a la pregunta inicial: no parece haber la suficiente gente con ideas, ganas o recursos de innovar en el campo de los lectores RSS.

 

¿A dónde pretende ir Feedly?

FeedlyCabe destacar que el mercado de lectores RSS se ha concentrado considerablemente en torno a Feedly, aunque probablemente esté lejos del monopolio de facto que poseía Google Reader. Y Feedly, recientemente, está innovando de forma preocupante.

El primer toque de atención fue cuando introdujeron el requisito de tener cuenta en Google+ para poder utilizar Feedly. Esta “mejora” fue implantada y eliminada en menos de una semana, tras una lluvia de quejas.

El segundo ocurrió cuando Feedly empezó a modificar los enlaces compartidos por los usuarios de su servicio: lees este mismo artículo en Feedly y lo compartes, los receptores no recibirán un enlace a derrotero · net, sino un enlace a una página pública de Feedly con el contenido de este artículo. Web scraping puro y duro. La crítica ha sido feroz, y Feedly se ha defendido con argumentos poco convincentes (que a la larga esto será bueno para las webs originales).

Probablemente es demasiado pronto para alcanzar conclusiones sobre el futuro de Feedly basándose en estos hechos, pero aun así me arriesgaré: Feedly aún no tiene demasiado claras sus fuentes de ingresos, y continuará con experimentos de este tipo que producirán cierto grado de contestación. ¿Se producirá una crisis y éxodo de usuarios? Imposible de predecir, pero lo que sí quiero afirmar es que el dominio excesivo de un proveedor es muy peligroso y no deberíamos dejar que vuelva a ocurrir.

 

Conclusión personal

¿Por qué hablo tanto de un tema tan secundario como el RSS? Porque las alternativas propuestas al RSS (Twitter, Facebook, etc.) son cualitativamente diferentes: RSS es un protocolo, Twitter o Facebook son empresas. Las redes sociales son silos, mientras que los lectores RSS no pueden serlo. Usar el RSS directamente fomenta la autonomía, mientras que usar Twitter o Facebook para informarse fomenta la dependencia de un proveedor.

Pero el interés por esa autonomía parece seguir reduciéndose. Es cierto que los lectores RSS arrastran errores de diseño que los hace poco deseables para la inmensa mayoría, y las mejoras incrementales no bastan para cambiar eso. Por eso sería tan importante una innovación radical que pudiese hacer interesante el nicho a los usuarios.

Dos blogs de herramientas para escribir

Minientrada

Quiero recomendar aquí dos blogs excelentes que leo (en inglés) de interés para cualquier persona que dedique tiempo a escribir y que quiera conocer trucos, métodos y herramientas. Sobre todo, cuando se trata de escribir para internet. Y que no son blogs típicos de “consejos para escritores”.

Words on a page es el blog del periodista tecnológico Scott Nesbitt. Es un blog extremadamente centrado en el método de la escritura, ya sea periodismo online o literatura. Hace numerosas reseñas de software específico para el desarrollo de la escritura (que es algo muy diferente del proceso de textos y Word), técnicas de escritura, pecularidades de la publicación en internet y una excelente selección semanal de enlaces. Y un pequeño punto extra: el autor es usuario de Linux y software libre.

El segundo blog se llama Taking note y lo esotérico de su temática se ve desde la misma descripción: “un blog sobre la naturaleza de la toma de notas, y sus implicaciones prácticas y teóricas”. La incredulidad inicial por la existencia de un blog sobre un campo tan… er… friki no está tan justificada si pensamos que prácticamente todos tomamos notas. El problema es que todos pensamos que lo hacemos bien, o que no hay formas mejores de hacerlo ni podemos mejorar. Gran error. Aunque es probable que no haya una forma científicamente superior de tomar notas, hay centenares de trucos disponibles, algunos de los cuales se adaptarán perfectamente a nuestra forma de pensar y mejorarán nuestro trabajo: ideas tan evidentes como las de este artículo en Think Wasabi hicieron útiles por primera vez mis notas de reuniones. El blog Taking note hace abundantes reseñas de software para tomar notas, wikis personales, organización de ideas y documentación de referencia, así como algunos apuntes más filosóficos.

¿Por qué apenas hay gente escribiendo en español sobre temas tan específicos, pero tan relevantes, como estos? ¿Acaso no hay masa crítica?

Word Stats, análisis textual para tu web WordPress

Word Stats es un plugin para WordPress que proporciona a autores y administradores de blogs y webs una variedad de datos estadísticos de los textos y las palabras que escriben.

Word Stats

Gráfico de palabras mensuales

Puede ser muy útil si uno quiere llevar un cierto control de su regularidad al publicar en su blog, fijándose no  solo en el número y frecuencia de las entradas, sino también en su longitud y la cantidad de texto total, lo que, según se mire, puede ser incluso más importante; es decir, saber cuánto hemos escrito cada mes. También es de utilidad si el autor quiere tener algunas pistas sobre el lenguaje que utiliza, a fin de refinar su forma de escribir; es decir, saber un poco más de cómo escribimos.

Es un plugin pasivo, que no propociona nuevas herramientas al usuario, sino simplemente información extra no disponible en el WordPress estándar, información que el usuario puede tener en cuenta a la hora de escribir. El interfaz añade esta información en dos lugares: una nueva página de administración, bajo la sección “Escritorio”, con estadísticas globales; y un nuevo bloque de información al escribir páginas y entradas, justo debajo del texto, con las estadísticas de ese escrito.

El plugin se centra en dos aspectos:

  • Recuento de palabras: del recuento de las palabras que tiene cada texto, se derivan estadísticas globales que incluyen un gráfico con la evolución del número de palabras publicadas por mes y la proporción del texto global entre páginas y entradas. Estos gráficos aparecen en el Escritorio de administrador.
  • Análisis textual: cada texto es analizadopara determinar varias características, como las palabras clave más repetidas y la legibilidad del texto (estimada mediante índices estadísticos). Estas características aparecen debajo del contenido al editar cada entrada. La página de estadísticas globales ofrece a este respecto: recuento global de palabras clave más frecuentes, porcentaje de textos por nivel de legibilidad, y listas de entradas largas, cortas, sin palabras clave o con abuso de palabras clave.

Para blogs multiusuario, el plugin permite separar las estadísticas globales para los diferentes autores.

Word Stats

Análisis textual de un borrador.

En mi opinión, le falta algo de claridad en algunos aspectos. Por ejemplo, los índices de legibilidad al escribir una entrada son números sin explicación, sin referencia, no sabemos si son altos o bajos. Pero más allá de eso, me parece un plugin sencillo y útil, que me permite olvidarme del número de entradas que escribo (una medida de actividad un tanto marketiniana, orientada más a gustarle a Google que a los seres humanos) y centrarme en cuánto escribo, que es lo primero en lo que tiene que pensar cualquier persona que, por gusto o por trabajo, escriba con frecuencia y quiera mejorar en ello.

En cuanto a los criterios de selección para plugins: la última versión es relativamente reciente (marzo de 2013), tiene buenas valoraciones y un número respetable de descargas, y el usuario nunca va a perder trabajo por desinstalarlo (puesto que el usuario no crea contenido para este plugin). Además, no resulta nada pesado en mis tests con Plugin Performance Profiler. Veredicto: recomendable.

El autor del plugin es el español Fran Ontanaya. ¡Gracias!

Vigilancia de noticias online, con WordPress y Tiny Tiny RSS (3)

Mejoras extra

¿Exceso de información?En las entradas anteriores (primera y segunda) planteé cómo montar un sistema básico de vigilancia de información online, útil para individuos y pequeñas organizaciones, gratuito y autogestionado. Expuse también los elementos básicos de este sistema: la infraestructura de servidor web, la herramienta de captación de noticias, y el repositorio web para almacenarlas y publicarlas.

El sistema descrito cuenta con funciones básicas, gracias a software de uso general como WordPress y Tiny Tiny RSS. Pero, incluso con las limitaciones de usar sistemas genéricos, no especializados, podemos incorporar algunas funciones extra que hacen el trabajo más fácil y rápido, sin llegar a ser tan potente como un software dedicado de inteligencia competitiva, pero eficientey sencillo.

En este artículo expondré algunas mejoras extra sobre el sistema básico.

Nota: no es imprescindible, pero estos artículos se entenderán mejor si se tiene familiaridad con WordPress y con los lectores de RSS.

 

Etiquetado automático de las noticias

Automatic Post Tagger

Ejemplo de menú generado mediante etiquetado automático.

Resumen: tener una clasificación de las noticias en el archivo ayuda a los usuarios a encontrar información útil.

Puesto que la publicación en WordPress es automática, hacer una clasificación manual (con etiquetas y categorías) sería engorroso e incoherente. Aunque sea menos precisa, una clasificación automática es preferible.

Para eso podemos utilizar el plugin Automatic Post Tagger (que ya comenté en este artículo), que busca palabras clave en el contenido de cada entrada y le asigna etiquetas de acuerdo con lo que encuentra. El administrador tendrá que definir inicialmente qué palabras clave buscar y qué etiquetas les corresponden (cada vez que haga un cambio, el sistema puede reclasificar automáticamente todas las entradas anteriores). Una vez hecha esta configuración, todas las noticias serán etiquetadas por el sistema en el momento de su publicación, la cual, como hemos visto, es automática.

Un ejemplo práctico es la clasificación geográfica: este plugin puede generar automáticamente etiquetas geográficas, por ejemplo, buscando nombres de países y etiquetando con nombres de continentes o regiones multinacionales; o buscando nombres de ciudades, y etiquetando por comunidad autónoma.

Automatic Post Tagger

Etiqueta (izq.) y palabras clave (dcha.)

Automatic Post Tagger

Entrada con etiquetas automáticas. Los colores relacionan las etiquetas con las palabras clave que buscó Automatic Post Tagger.

 

Plugins sociales para Tiny Tiny RSS

Resumen: si la persona que selecciona las noticias también tiene funciones de difusión en las redes sociales de la organización, poder publicar noticias en las redes sociales directamente desde Tiny Tiny RSS reduciría considerablemente su trabajo.

Tiny Tiny RSS, por defecto, no cuenta con opciones para compartir noticias en redes sociales, pero se pueden añadir mediante plugins. Entre las redes sociales disponibles, se encuentran Twitter, Facebook, Pinterest y Tumblr, y también herramientas de gestión de redes sociales como Hootsuite. Otros plugins nos permiten enviar información a otras herramientas online útiles para la gestión de la información, como Pocket, Readability, Instapaper o Evernote.

Plugins sociales en Tiny Tiny RSS

Una noticia en Tiny Tiny RSS, con botones para enviar a Twitter o Instapaper.

Disponer de redes sociales en el lector de noticias permite, a la persona responsable de la selección, hacer dos tareas simultáneamente:

  • Guardar noticias en el repositorio de información interno suyo propio o de su organización, para su aprovechamiento por todos los usuarios.
  • Difundir noticias en redes sociales, dotando de utilidad a los canales oficiales de la organización mediante la difusión selectiva de información o la curación de contenidos.

De este modo, la persona responsable, en unos minutos de trabajo diarios, podría revisar todas las fuentes y dejar la información relevante dirigida a sus diferentes destinos (el repositorio interno, la cola de publicación en redes sociales), sin tener que dedicarle más tiempo o atención continua.

Son dos actividades diferentes en objetivos y valor. Una se dirige al conocimiento, la otra (en general) al marketing. Pero es lógico reunirlas porque la materia prima (las publicaciones en fuentes) y la herramienta (el agregador) son las mismas.

La instalación de plugins en Tiny Tiny RSS es muy simple para cualquier persona que haya instalado el lector propiamente dicho, y consiste en guardar los archivos del plugin en la carpeta plugins de Tiny Tiny RSS en el servidor web; y luego, activar el plugin en las preferencias de cada usuario. En la web de Tiny Tiny RSS se pueden encontrar todos los detalles técnicos necesarios.

Nota: el repositorio WordPress también es una fuente de noticias interesantes que cualquier usuario puede difundir en cualquier canal. Sin embargo, nunca debe haber botones sociales en el repositorio WordPress, y los usuarios nunca deben difundir una noticia directamente desde él. ¿Por qué? Porque es un sitio privado y no es la fuente original. Si cada noticia tuviese un botón para publicar en Twitter, el enlace que se enviaría a la red social sería el del repositorio privado. Por eso, para difundir, el usuario debe seguir el enlace a la fuente original y difundir desde ésta.

 

En artículos posteriores comentaré otras mejoras y refinamientos disponibles para este sistema.

Campaña para lanzar ThinkUp: análisis social libre

ThinkUp es un servicio online de análisis de tu actividad en redes sociales, con licencia de software libre.
Ejemplo de ThinkUpSu peculiaridad es centrarse menos en gráficos y cifras, agregados y crecimientos, y más en mensajes sencillos. Thinkup ofrece al usuario una lista (timeline) de indicaciones relevantes y actualizadas sobre sus redes sociales (actualmente, funciona con Twitter, Google +, Facebook y Foursquare) , como por ejemplo: “te ha retuiteado un usuario con 5x más seguidores que tú”, “esta semana has publicado menos que la anterior”, “te ha seguido una cuenta con muchos seguidores”.
A mí, personalmente, me gusta, por alejarse del sobreanálisis de datos cuantitativos que no son tan relevantes en sí mismos, y por cuestionar la perversión número-céntrica (más menciones, más seguidores, más amigos) en la que están cayendo unas redes supuestamente sociales:
  • ThinkUp does NOT try to turn your social network into a popularity contest about the number of followers you have.
  • ThinkUp does NOT try to assign some point score to you based on how you talk to your friends.
thinkup-logoRecientemente, han lanzado una campaña de crowdfunding con el objetivo de lanzar el próximo enero un servicio web disponible para cualquier usuario. La campaña ya ha conseguido su objetivo.
Más allá de la herramienta, que podría parecer otro producto más de otra startup más de la moda de las redes sociales, me interesa porque sus creadores afirman que se trata de un modelo de empresa y de servicio web diferente del habitual. Quiero ver si es cierto, y de serlo, si funciona. No han aceptado dinero de cualquier inversor (“We’ve carefully vetted the people and firms we’re working with to make sure they support the larger mission“), se han alejado de los conceptos de moda en Silicon Valley (la monetización numérica de los medios sociales) y, sobre todo, su producto es software libre.

Hasta ahora ThinkUp ha estado disponible como código fuente con licencia libre (GPL) para que cualquier usuario con un alojamiento web propio pudiera instalarlo en el mismo (los requisitos son los básicos que cumple cualquier alojamiento convencional). ¿La apertura del servicio a terceros afectará al carácter libre del software? Se comprometen a que no:

Is having a centralized, hosted version of ThinkUp contradictory to wanting to make the web more open?

(…) The reality is, it’s just much easier to make a user experience that’s as good as what people expect (…). We’re putting a lot of effort into making sure the open source app and ThinkUp.com stay perfectly in sync (…).

¿Tienen credenciales los responsables de esto? ThinkUp es la creación de dos notables del mundillo tech de Estados Unidos, Gina Trapani y Anil Dash. Este último escribió uno de los más notorios artículos de alarma sobre el carácter progresivamente cerrado y propietario de la Web, lo que explica las tomas de posición y declaraciones de principios que hay detrás del planteamiento de ThinkUp.

Que pertenezcan al mundo del hype tecnológico, startups y capital riesgo (y bien que lo explotan: una entrevista con el mismísimo O’Reilly en su blog), desde ciertos puntos de vista, genera suspicacias. Que sean críticos con esa cultura genera interés y hasta esperanza.

Postdata curiosa: no he encontrado nada sobre esto en los principales medios tecnológicos españoles. Sí, esos que publican un post sobre un californiano que ha puesto una foto a toda pantalla con un paisaje borroso y una tableta en primer plano, un slogan y las palabras “beta privada”. Esto era mejor que una beta privada, se podía probar desde hace años. ¿Por qué?

Vigilancia de noticias online, con WordPress y Tiny Tiny RSS (2)

OnlineEn el anterior artículo planteé cómo montar un sistema básico de vigilancia de información online, útil para individuos y pequeñas organizaciones, gratuito y autogestionado. Expuse también las dos primeras partes de este sistema: la infraestructura de servidor web y la herramienta de captación de noticias.

Con la tercera parte que explicaré en este artículo (un archivo o repositorio de noticias) se puede configurar un sistema completo, no tan potente como un software dedicado de inteligencia competitiva, pero que incrementa mucho las posibilidades de una pequeña organización que no tuviese herramienta alguna.

Nota: no es imprescindible, pero estos artículos se entenderán mejor si se tiene familiaridad con WordPress y con los lectores de RSS.

 

Repositorio de información

El objetivo de la herramienta de repositorio es crear una página web privada que archive las noticias que hemos seleccionado manualmente en la herramienta de captación, de forma que los destinatarios de la información puedan no solo leerla en el momento, sino recuperarla posteriormente, reenviarla, hacer búsquedas, etc.

WordpressEl propio lector de noticias no es una herramienta apropiada para la consulta a largo plazo por más de un usuario. Necesitamos una página web a medida, y para eso emplearemos WordPress. WordPress es el sistema de gestión de contenidos web más usado en la actualidad. Es sencillo utilizar WordPress para construir un archivo de noticias: cada noticia se publica como entrada de blog, con su fecha y clasificación.

No explicaremos aquí la instalación de WordPress, que es sencilla y soportada por prácticamente cualquier proveedor de hosting; ni tampoco su funcionamiento, que es fácil para principiantes y del que hay muy abundante información en internet. Se puede configurar WordPress como prefiera el usuario, así como seleccionar el tema visual: esos aspectos no afectan a la funcionalidad de repositorio de noticias que buscamos (recomendamos, en todo caso, puesto que la web será una herramienta privada, recurrir a temas sobrios y con mucho contenido).

Lo que explicamos a continuación es cómo poner en funcionamiento el archivo de noticias en conexión con Tiny Tiny RSS, empleando plugins. El objetivo es que este archivo esté automatizado y funcione autónomamente, sin una gestión activa constante.

 

Importación automática de noticias

Resumen: instalar un plugin de WordPress que importe fuentes RSS y configurarlo con el RSS para las noticias favoritas seleccionadas.

La primera función que necesitamos es la importación automática de las noticias que hemos seleccionado en el lector. Para eso utilizaremos una de las funciones clave de Tiny Tiny RSS: que genera un RSS público para las noticias que marcamos como favoritas.

Al ser el RSS un formato abierto, existen herramientas que pueden importar los items de cualquier fuente RSS y generar, a partir de ellos, entradas en un sitio WordPress. No es una función incluida en WordPress, pero podemos instalar uno de los varios plugins que lo permiten.

El administrador del sitio WordPress deberá hacer lo siguiente:

  • Instalar un plugin para importar fuentes RSS: yo he probado y puedo garantizar el funcionamiento de FeedWordPress, WP RSS Multi Importer y WP-O-Matic.
  • Obtener el RSS de los favoritos de Tiny Tiny RSS: WordPress necesitará la dirección del flujo RSS que tiene que importar. Usamos el RSS de las noticias favoritas en Tiny Tiny RSS. La dirección se encuentra pulsando el icono de RSS junto al título Favoritos.
    Tiny Tiny RSS - canal RSS de los favoritos

    Ubicación del enlace al canal RSS de los favoritos en Tiny Tiny RSS

    Tiny Tiny RSS - canal RSS de los favoritos

    Ventana emergente con la URL que aparece al hacer clic en el icono RSS

  • Añadir la fuente RSS al plugin de importación: el plugin utilizado tiene una opción para añadir una nueva fuente. Introducir la dirección obtenida en el paso anterior.

    WordPress RSS Multi Importer

    Añadimos la URL al plugin importador de RSS (en el ejemplo, WP RSS Multi Importer)

  • Configurar la publicación: diferentes plugins tienen características distintas, pero las más comunes son configurar cómo se van a crear nuevas entradas con cada item publicado en el RSS de origan: su estatus (borrador o publicada), su autor, su categoría, etiquetas, recoger el texto completo o sólo un extracto, etc. Si es posible, es muy recomendable configurar el plugin para incluir en el texto de la noticia un enlace directo a la fuente original.

    Opciones de WP RSS Multi Importer

    Algunas opciones de un importador de RSS (en el ejemplo, WP RSS Multi Importer)

El resultado es que WordPress, con determinada frecuencia (que podemos fijar, por ejemplo, en una hora), comprobará el listado de noticias seleccionadas en Tiny Tiny RSS y publicará automáticamente todas las que vayan apareciendo. Sin acciones manuales del usuario.

 

Web privada

Resumen: permitir ver la web del archivo sólo a usuarios registrados.

El archivo está concebido como herramienta interna. Necesitamos que solo los usuarios de nuestra organización puedan acceder al archivo, por dos razones:

  • La reproducción pública de las noticias de terceros puede estar prohibida.
  • Los temas que interesan a nuestra organización pueden ser confidenciales.

Recordemos lo que se mencionó a propósito de la infraestructura: si estamos utilizando un servidor propio en una red privada, no accesible desde internet, entonces no necesitaremos hacer WordPress privado, puesto que será la propia infraestructura la que nos proporcione esta función.

En caso de usar un alojamiento web accesible desde internet, necesitaremos configurar el bloqueo dentro del propio WordPress. De nuevo, esta es una función que podemos conseguir con uno de numerosos plugins.

El administrador deberá buscar un plugin apropiado que oculte la web WordPress a los visitantes no registrados, y configurarlo. Suelen tener pocas opciones: activar el bloqueo, dirección a la que se redirige a los visitantes no registrados, exceptuar los canales RSS del bloqueo, etc.

Opciones de jonradio Private Site

Opciones de jonradio Private Site

El que yo utilizo y recomiendo actualmente es jonradio Private Site, pero se puede escoger cualquier otro, fijándose siempre en los criterios básicos para selecionar plugins de WordPress (actualización reciente, buenas puntuaciones, posibilidad de contactar con el desarrollador).

 

Conclusión

Con esta configuración de WordPress, tenemos un sistema global que permite lo siguiente:

  • Leer en un solo lugar, filtradas por interés, todas las novedades de nuestras fuentes (utilizando Tiny Tiny RSS y sus filtros).
  • Seleccionar rápidamente aquellas novedades que consideramos interesantes (marcando el icono de favoritas en las que escojamos).
  • Incorporación automática de la selección al repositorio permanente (mediante WordPress con un plugin de importación de RSS).
  • Disponer de un repositorio permanente privado (con un plugin para bloquear WordPress).
Ejemplo del resultado

Ejemplo del repositorio resultante en WordPress, con las noticias importadas automáticamente. Tema Carton

En artículos posteriores hablaré de mejoras extra a este paquete básico, que se pueden conseguir con diferentes plugins y complementos.

Vigilancia de noticias online, con WordPress y Tiny Tiny RSS (1)

Un sistema de gestión de información propio

El exceso de información. Por: Pietro ZanariniCC BY 2.0

El hilo principal de este blog ha sido la idea de que vivimos en un nuevo mundo inundado de información y que distinguir la relevante puede ser difícil, pero que no tenemos por qué vivir en un estado permanente de sobrecarga de información, porque ese exceso es inducido interesadamente, y las herramientas para solventarlo están a disposición de cualquiera, sin depender de nadie.

Hablemos ahora de internet. Con una infraestructura básica que casi cualquier organización y muchas personas tienen (un espacio web propio), y un nivel de conocimiento medio para gestionarla, es posible construirse herramientas de gestión de información que hace pocos años sólo estaban al alcance de grandes entidades. El objetivo es que un responsable pueda encontrar la máxima información posible recogida en un solo sitio, filtrada por interés potencial, y difundir la que estime valiosa para toda su organización de la forma más automática posible, creando un archivo permanente.

A continuación propongo un sistema básico de captación y archivo de noticias y otras novedades, con el objetivo de vigilar exhaustivamente información interesante que pueda aparecer en internet, con las siguientes características:

  • Todo online.
  • Todo libre y gratuito (excepto el servidor físico).
  • Todo autogestionado: se requiere un servidor web (no valen servicios de terceros), como el usado para albergar una página web propia.
  • Para usuarios de nivel técnico medio, capaces de gestionar su propio espacio web, pero sin necesidad de conocimientos de desarrollo.
  • Para personas que tengan que vigilar una cantidad de información masiva, ya sea con fines de aprendizaje y actualización, inteligencia económica o curación de contenidos.

Las piezas básicas de este sistema son un servidor web (ya sea propio, ya sea contratado en alojamiento compartido) para la infraestructura, un lector de RSS (Tiny Tiny RSS) para la captación y un sistema de gestión de contenidos (WordPress) para el archivo, recuperación y difusión.

Nota 1: no es imprescindible, pero estos artículos se entenderán mejor si se tiene familiaridad con WordPress y con los lectores de RSS.

Nota 2: en este artículo hablaré del servidor web y del lector de RSS.

 

Infraestructura

La infraestructura necesaria para este sistema es la más simple y convencional, dentro de los servidores web, y la que proporcionan las ofertas de hosting más modestas: un servidor web LAMP, es decir, que permita webs programadas en PHP con acceso a bases de datos MySQL o equivalentes. Un servidor que cumpla los requisitos de WordPress (prácticamente todos lo cumplen) y de Tiny Tiny RSS (puede ser un poco más exigente).

Un servidor web propio, no alquilado, también es válido, y si este servidor está en una red privada (por ejemplo, es el servidor interno de una empresa) existen algunas ventajas con respecto a un alojamiento: principalmente, que los únicos usuarios que pueden acceder a ese servidor son los internos, por lo cual no es necesario proteger WordPress con contraseñas (como sí lo es cuando el servidor es un alojamiento contratado, accesible para cualquiera en internet).

 

Captación de información

El objetivo de la herramienta de captación en nuestro sistema de información es detectar noticias potencialmente interesantes, gestionarlas rápidamente, y enviar las que seleccionemos a la herramienta de archivo y difusión.

Lector de RSS

Una carpeta en un lector de RSS con 761 novedades agrupadas.

Necesitamos una herramienta para absorber, unificar y gestionar el flujo de información de internet que es de interés para el usuario, que evite la necesidad de visitar diferentes fuentes comprobando posibles actualizaciones. El modo principal que tenemos de hacer eso en internet es usar un lector de RSS: un lector donde puedes leer toda la información actualizada de muchas fuentes a las que te suscribes manualmente. Doy por conocido el funcionamiento de los lectores de RSS; para más información, en este mismo blog se han publicado varias partes de un extenso tutorial, y hay muchos otros tutoriales disponibles en internet.

Tiny Tiny RSSPara la aplicación actual escogemos el lector Tiny Tiny RSS, que es uno de los más complejos y también más potentes, y tiene algunas funciones imprescindibles para nuestro fin. En este artículo hay algunas indicaciones sobre la instalación y uso básico de este software.

Tiny Tiny RSS tiene múltiples funciones de interés para la captación de información: suscribirse a cualquier fuente RSS, clasificarlas en carpetas, usar marcadores para clasificar la información… En los siguientes puntos describo los pasos necesarios para nuestro sistema de vigilancia.

Uso de filtros

Resumen: que Tiny Tiny RSS haga una preselección automática de informaciones interesantes.

Los filtros se configuran en Acciones > Preferencias > Filtros. Se pueden crear cuantos filtros sean necesarios. Cada filtro se aplica sobre una fuente, una carpeta, o globalmente, y consta de condiciones y acciones. En las condiciones introducimos las palabras claves que deseamos buscar. En las acciones, definimos qué queremos que ocurra con las noticias que cumplan cada condición.

Filtros en Tiny Tiny RSS

Configuración de un filtro en Tiny Tiny RSS: aumenta la puntuación de las noticias que contengan “turismo” y “China”.

Queremos tener un listado de noticias potencialmente interesantes. La mejor opción para crear un listado a medida en Tiny Tiny RSS es clasificar las noticias con marcadores. Otra opción, compatible con la anterior (un solo filtro puede tener varias acciones), es mejorar la puntuación de las noticias, de modo que las que contengan más y mejores palabras clave aparezcan destacadas.

Además del filtro que clasifique las noticias interesantes, también puede ser recomendable crear filtros que eliminen falsos positivos. Para ello, introduciremos en las condiciones palabras clave que queramos evitar, y configuraremos la acción Borrar.

Conviene depurar y afinar los filtros con el tiempo, a medida que conocemos mejor el vocabulario que utilizan las fuentes para hablar del tema que nos interesa.

Selección de noticias

Resumen: que el responsable seleccione manualmente lo que quiere.

Iconos para marcar noticias en Tiny Tiny RSS

Iconos para marcar noticias en Tiny Tiny RSS

Tiny Tiny RSS permite señalar las noticias como favoritas o como publicadas. A efectos prácticos, nos da igual utilizar una u otra, así que utilizaremos la opción de noticias favoritas. Para marcar una noticia como favorita, empleamos el icono en forma de estrella junto al titular. Esta noticia se agrega al listado de Favoritos que aparece a la izquierda, en la lista de fuentes. Esta lista de noticias favoritas será la que se publique en el archivo que crearemos con WordPress, utilizando el RSS que se genera para ella (accesible en el icono de RSS junto al título de Favoritos).

El proceso de trabajo del responsable será el siguiente:

  • Abrir el lector Tiny Tiny RSS.
  • Ver las noticias potencialmente más interesantes. Para ello utilizará los marcadores o las puntuaciones definidas por el juego de filtros.
  • Cuando encuentre una novedad que desea enviar al archivo en WordPress, la marcará como favorita con el icono de estrella.
  • Cuando termine, marcará todas las noticias como leídas, para no volver a verlas la siguiente vez que entre en el lector.

El resultado será una lista de noticias favoritas con todos los items que el usuario considera relevante y que, en el paso siguiente, se trasladarán al archivo/repositorio en WordPress.

Favoritos de Tiny Tiny RSS

Listado de noticias seleccionadas como favoritas en Tiny Tiny RSS

Nota: es posible marcar noticias como favoritas mediante filtros, automatizando la selección y publicación de noticias. Pero no es recomendable. La presencia de palabras clave no suele ser un criterio definitivo para concluir que una noticia es interesante. La selección final debe ser siempre manual, realizada por un buen conocedor del tema y de las necesidades.

 

(Continúa en un próximo artículo sobre la configuración del repositorio de noticias con WordPress.)

Da igual que Android sea software libre

Recomiendo leer este extenso artículo en Ars Technica sobre las múltiples formas en las que Google controla el ecosistema, presuntamente abierto, de Android. En la práctica, en el caso de Android, la gran mayoría de las ventajas prácticas que normalmente se consiguen gracias a las cuatro libertades del software libre, quedan anuladas. Por ejemplo, no es posible contribuir al desarrollo de Android, que se realiza de forma completamente privada en Google. Pero lo más grave, y lo que se detalla ampliamente en el artículo, es que Google ha conseguido usar software libre para crear dependencia de un solo proveedor (vendor lock-in).

Yo soy un defensor y adoptador del software libre, pero no por sí mismo, sino por sus consecuencias para nuestro modelo económico global: creo que el software libre es una interesante pauta para una transformación profunda de la economía (es una visión utópica, lo admito) que persiga minimizar todas las formas de dependencia del proveedor (que son muchas y muy variadas: por ejemplo, el mercado de trabajo).

Por eso, no me interesa el software libre en sí mismo, sino sus resultados en la economía del software. Y el resultado en el caso de Android es inequívoco: Google tiene un vendor lock-in bastante potente sobre una plataforma libre. Lo cual reafirma una conclusión a la que llegué hace tiempo: el software libre no debe ser un fin en sí mismo, sino un medio para llegar al software comunitario. Originalmente, ambas cosas eran iguales, porque la inmensa mayoría del software libre se creó comunitariamente; pero el caso de Android muestra que ambas facetas se pueden separar, y que lo importante no está tanto en la parte libre (libre sobre el papel, en la licencia) como en la parte comunitaria (comunitaria en la realidad de las personas que crean y usan el software).

Uso la palabra “comunitario” en el sentido más laxo: un grupo amplio de empresas que controlan democráticamente la producción de un software me vale como “comunidad”. La cuestión es que es la comunidad la que evita la dependencia del proveedor, no la licencia.

Personalmente, no veo una alta probabilidad de revertir esta situación. No es que sea difícil hacerlo: bastaría que unos cuantos fabricantes de móviles importantes dejaran de utilizar Android y su ecosistema, y empezaran a utilizar un fork desarrollado entre todos ellos (adoptando CyanogenMod, por ejemplo). Pero lo más probable es que sigan con lo que hacen ahora: desarrollar tímidamente algunas alternativas a algunas herramientas de Google, pero cada uno por su lado. ¿Por qué? En mi opinión, por el hardware: a diferencia de los PCs, el hardware de los teléfonos es cerrado, y la colaboración entre fabricantes les empujaría en una dirección común, volviéndoles intercambiables, commodity. Y gigantes como Samsung o HTC tienen otros argumentos. En resumen, no veo que pueda prosperar el software libre sin hardware abierto e intercambiable.

Random Text permite insertar texto rotatorio en tu web en WordPress

Random Text Widget

Widget de Random Text

Random Text es un plugin para WordPress que añade la funcionalidad de insertar contenido rotatorio al azar en el sitio web. En el diseño o el contenido de la página se incluye un shortcode, una etiqueta para las plantillas (template tag) o un widget, y cada vez que se carga la página, en ese espacio aparece un texto escogido aleatoriamente de una serie de textos definida por el administrador.

No hay opciones para formatear los textos que se escriben. Pero se admite HTML, por lo cual una persona con leves conocimientos puede incluir formatos mediante CSS, insertar imágenes, vídeos o cualquier tipo de contenido web.

Se puede limitar qué contenidos pueden rotar en una determinada posición, es decir, se pueden tener varias listas de rotación independientes para ubicaciones distintas. Eso se puede conseguir clasificando los diferentes contenidos con categorías, y configurando cada widget, etiqueta o shortcode para rotar contenidos sólo de una de esas categorías.

No creo que el contenido aleatorio sea una práctica recomendable por lo general en el diseño web, puesto que reduce la predecibilidad de la página, pero puede ser un elemento decorativo atrayente si se utiliza para rotar textos muy breves y de bajo contenido, poco importantes para la funcionalidad de la web, como eslóganes, call to action o recordatorios.

WordpressComo corresponde a cualquier plugin recomendado, Random Text tiene un buen historial de actualizaciones que no hace esperable su abandono (se lanzó en 2009 y la última versión es de 2013). Utilizando P3 Plugin Performance Profiler para medir el impacto de los plugins en el rendimiento de WordPress, en mi caso, Random Text ha resultado ser uno de los plugins más ligeros. Por todo eso, creo que es una recomendación segura.